La fabricación aditiva ayuda a fomentar el comportamiento natural de los suricatos

Redacción
Jueves, 11 Junio 2020
La fabricación aditiva ayuda a fomentar el comportamiento natural de los suricatos - impresoras 3D

En Estados Unidos, el Jardín Botánico y Zoológico de Cincinnati se ha asociado con la empresa GE Additive para utiliza la impresión 3D en un proyecto que podría ayudar a ciertas especies animales a imitar actividades salvajes. Para ello, la fabricación aditiva de metal ha jugado un papel fundamental. El objetivo del proyecto era crear un alimentador que fomente los comportamientos que tendrían los suricatos en una situación natural de búsqueda de alimentos. De esta manera, los animales potenciarían su instinto más salvaje, rompiendo un poco con las barreras que imponen los zoológicos. Pero, ¿cómo puede la tecnología 3D influir en el comportamiento de especies animales?

El centro Zoológico de Cincinnati es el hogar de más de 2.000 animales, y su principal compromiso es el de dar un cuidado excelente a cada uno de ellos. David Orban, gerente de Excelencia del centro, se encarga, junto con su equipo, de documentar cómo los animales pasan sus días e interactúan con su entorno. En concreto, se centró en los suricatos y en cómo podría potenciar su comportamiento natural en un entorno como este. Orban afirmó: “Hemos tenido la idea de crear un alimentador más complejo que prolongará la duración del forrajeo, a su vez, extendiendo la actividad física y la estimulación mental de los animales, lo que conduce a una vida silvestre de comportamiento más natural”. Uno de los retos principales de este proyecto fue la comunicación entre sí, de ingeniero a zoólogo y viceversa. El otro fue ayudar al equipo del zoológico de Cincinnati a entender todas las posibilidades que tiene la impresión 3D.

El modelo de alimentador impreso en 3D

La petición principal del zoo era que el dispositivo de enriquecimiento animal fuera funcional y se viera natural dentro del entorno. Para ello, los ingenieros de GE Additive en Cincinnati recopilaron la información de los cuidadores y pensaron en cómo la impresión 3D podría ayudar a solucionar este problema. Tras varias reuniones, el equipo de cuidadores del Zoológico y los ingenieros de GE Additive comenzaron a intercambiar las ideas de diseño para el nuevo alimentador. La ventaja que proporciona la fabricación aditiva en este contexto, es que permite que un diseño integre cualquier tipo de forma, ángulo, estructura o textura que se necesite, ya sea con metal o con plástico. 

La idea final consistía en un dispositivo que va desembolsando comida aleatoriamente en los hábitats, lo que simula una experiencia que los animales tendrían en la naturaleza. Esto desconectará a los cuidadores de la alimentación de los animales. El exterior del dispositivo reproduce un tronco de árbol con una textura parecida a la corteza, y el interior del alimentador tiene un recinto central para albergar grillos, que está conectado a tubos de longitud variable que salen del dispositivo en diferentes puntos del exterior. De esta manera, dependiendo del tubo que el grillo seleccione, tomará una cantidad de tiempo diferente para salir del dispositivo, proporcionando grillos a los animales en diferentes momentos.

Shannon Jagodinski, ingeniera jefe de GE Additive, comentó: “Después de que este concepto de alimentador fue seleccionado, me surgieron algunas preguntas. ¿Qué tan grande es un grillo y qué tamaño de tubo necesitan para arrastrarse a través de él? Recibimos información del equipo de insectos del zoológico y probamos tres tamaños de tubos diferentes. Imprimimos prototipos de tubos con tres diámetros diferentes y los probamos en un recinto de grillos en el zoológico para ver qué tamaño funcionaba mejor”. Sin embargo, para utilizar  la tecnología SLS, los ingenieros tuvieron que tener en cuenta varios conceptos con el fin de conseguir que el diseño fuera eficiente. Entre ellos, evaluaron la orientación de la pieza en la placa de construcción y la eliminación del polvo en el postprocesado.

La empresa GE Additive ya se ha comprometido a entregar varios de los dispositivos de alimentación al Zoológico de Cincinnati y esperan con entusiasmo la reapertura del Zoológico tras la crisis sanitaria causada por el Covid-19. Puedes encontrar más información en la página web del Zoológico de Cincinnati, AQUÍ.

Aplicación: Tecnología